Video

Bert Bernolet gelooft niet langer in ‘gratis geven’

Straffe mensen voor de camera: Bert Bernolet

Bert Bernolet gelooft niet langer in ‘gratis geven’

Tom en Anthony van ‘Zwijgen is geen optie’ interviewen geëngageerde mensen die geen blad voor de mond nemen. Engagement is voor deze mensen geen hobby, maar staat centraal in hun leven.Vandaag: Bert Bernolet, oprichter en zaakvoerder van ‘Solar Zonder Grenzen’, een project dat overal ter wereld zonnesystemen installeert. Hij gelooft niet langer in ‘gratis geven’ en legt hier uit wat hij daarmee bedoelt.

“We hebben een oplossing gevonden die wérkt, en hopelijk hebben we binnenkort ook het geld om dat nog verder uit te rollen.” Toen zijn vriendin Afrikanistiek studeerde en vrijwilligerswerk deed in Togo, ging Bert haar achterna. In de zomer van 2006 belandde hij daar in een dorpje zonder elektriciteit. Hij had nog nooit een zonnepaneel van dichtbij gezien, maar besefte al snel dat het de enige energiebron was die hij zelf snel zou kunnen installeren. Toen heeft Bert, letterlijk, het licht gezien.

“Even snel iets installeren dat een tijdje werkt, en dan stukgaat, hoeveel impact heeft dat?”

“Met iets klein als een zonnepaneel en twee lampen kan ik een heel dorp gelukkig maken. Ik besefte al snel dat ik hier meer mee moest doen. Daarom zijn we overal ter wereld zonnesystemen gaan installeren. We deden dat oorspronkelijk op vraag, maar na verloop van tijd moeten lampen vervangen worden en komen de eerste mankementen. Het gebeurde heel zelden dat wij ook voor dat onderhoud gevraagd werden. Dat zette ons ook weer aan het denken: even snel iets installeren dat een tijdje werkt, en dan stukgaat, hoeveel impact heeft dat?”

Bert Bernolet gelooft sindsdien niet langer in ‘gratis’: mensen moeten een drijfveer hebben om iets in stand te houden. Hij maakte de switch naar sociale economie. Zeker voor energie moeten er betaalbare modellen ontwikkeld worden die lokale economie in stand houden, redeneert hij. “Het voelt raar he, geld vragen aan de allerarmsten. Maar je helpt mensen veel ingrijpender door ze wérk te geven zodat ze zelf met die panelen aan de slag kunnen in plaats van een zonnepaneel op een ziekenhuis te zetten.”

“Sociaal ondernemen en winstgevend zijn kan echt samengaan.”

Solar zonder Grenzen  had ooit 50 werknemers in Togo, waarvan ze meer dan de helft moesten ontslaan. Dat werd hen niet in dank afgenomen. “Het is een constante evenwichtsoefening,” aldus Bert. Eén van de oorzaken van de problemen was het feit dat kioskhouders die een zonnepaneel huurden, de mogelijkheid hadden niet te betalen. Iemand die niets heeft kan je moeilijk iets afnemen, en huurders die niet konden betalen werden dan ook vaak gewoon met rust gelaten.” Als je met zo’n local praat en hij vertelt je dat zijn zoontje ziek is en hij deze maand maar 10 van de 30 dollar kan betalen… dan laat je dat passeren en spreek je af dat het er de volgende maand bijkomt. Maar als dat geld er dan ook niet is, sta je een beetje met je rug tegen de muur. Je wil dat paneel niet terugeisen, want dan is niemand geholpen.”

Dat creëerde een opening voor allerlei zij-handeltjes. Maar ook daar vonden Bert en de zijnen een oplossing voor. “We ontwikkelden een systeem waarbij je via een code met je gsm betaalt voor je energie. Je kan dus maar verbruiken wat je betaald hebt.”

“Als mijn project winstgevend is, vind ik sneller investeerders en kan ik veel meer mensen helpen.”

“Sociaal ondernemen en winstgevend zijn kan echt samengaan. Ik weet dat het moeilijk is voor mensen om te vatten dat je hard en economisch denkt. Dat je een prijssetting stelt die voor sommige allerarmsten niet te betalen is, en toch niet zwicht en gratis geeft. Maar als ik kan bewijzen dat mijn project winstgevend is, dan vind ik veel sneller investeerders, dan kan ik uitbreiden en veel meer mensen helpen. Dat kunnen mensen lokaal veel beter aan de slag. ”

In 2016 won hij de prijs voor ‘West-Vlaamse Jonge Ondernemer van het jaar’, maar het water stond hem toen aan de lippen. De werknemers in Togo hadden slechts 40% van hun loon gekregen en hijzelf stond aan het randje van faillissement. “Maar toch was die prijs belangrijk: die leverde nieuwe investeringen op, gaf een broodnodige boost.”

“Het enige dat ik soms mis zijn collega’s, mensen die dag in dag uit meewerken. Er zijn veel mensen die met je mee willen denken en advies geven als het project goed loopt, maar het was veel stiller in de jaren dat het krabben was,” vervolgt Bert.

“Het warmste gesprek van ondernemer tot ondernemer dat ik me herinner was met Pol Hauspie. Die vroeg ten eerste hoe het met me was, en met de familie. En hij dwong me een ‘worst case scenario‘ te bedenken en zocht mee naar oplossingen. Daardoor besefte ik: als dit hier mislukt hoeft dat niet het einde van alles te zijn. En nu kan ik zeggen: we hebben een oplossing gevonden, een manier van hulp bieden die wérkt, en dat project staat er.”

Bekijk de vorige afleveringen van Zwijgen is geen optie hier.
Schrijf je in voor de nieuwsbrief van Zwijgen is geen optie en ontvang een update bij een nieuw interview

Schrijf je reactie

Zwijgen is geen optie maakt interviews met mensen voor wie zwijgen geen optie is. Engagement is voor hen geen hobby maar staat centraal in hun leven. Ze worden geportretteerd als inspiratie, om te ontdekken hoe we zelf de wereld van morgen een beetje beter kunnen maken dan vandaag. Zwijgen is geen optie is een project van Weddingstreet Media.

Lees verder in Mensen

Zonder jou geen Charlie!

Kom bij de leukste club van het internet en krijg:

  • 2 bookzines per jaar, Charlie goodies en toegang tot alle online artikels.
  • En het allerbelangrijkste: de wetenschap dat je bijdraagt aan een stem die nodig is!

Ik word lid!

50
Vrienden van Charlie

Ook Charlie friend worden? Stuur een mail voor info naar sophie@charliemag.be

Colofon

  • Hoofdredactie Jozefien Daelemans
  • Chef redactie Selma Franssen
  • Marketing & partnerships Sophie Docx
  • Art Direction & fotografie Sarah van Looy Carmen de Vos Sandra Mermans
  • Design & code Birdseye design
Adres Redactie

Toko Space t.a.v. Charlie Magazine
Statiestraat 139
2600 Antwerpen